Jonge Leeuwen bij De Colnet

Charles-Henri: de Colnet heeft geen "klanten", maar enkel vrienden

GESCHREVEN VÓÓR DE PANDEMIE

Deel dit artikel met uw collega's

Autocarist uit Bastogne kiest bewust voor kleinschaligheid

‘Blijven hangen’ is in deze wendbare wereld haast de nieuwe doodzonde. “Steeds meer” is het toverwoord. Niets van dat alles bij de familie de Colnet in Bastogne, waar met Charles-Henri de vierde generatie aan de slag is als autocarist. De 27-jarige Ardennees loopt in de voetsporen van zijn vader Alain de Colnet en zjin moeder Clairette Gillet, die dertig jaar geleden bewust Voyages de Colnet afslankten. Vandaag zijn ze in de regio bekend als ‘l’artisan des voyages’. Charles-Henri ziet niets dan voordelen dan in deze “small is beautiful”-aanpak. En de klanten, pardon “de vrienden”, geven hem gelijk.

De Colnet 2.0 begon in 1991. Alain schrapt het schoolvervoer, slankt zijn bedrijf af en houdt enkel één van de acht autocars over. Hij rijdt alleen nog met zijn echtgenote aan zijn zij. In de jaren zeventig telde de regio Bastogne nog 42 exploitanten, vandaag blijven er buiten de groepen nog twee exploitanten over. Charles-Henri is helemaal niet van plan de keuze van zijn vader uit te gommen. Integendeel. Hij kiest volop voor ‘’small is beautiful’. Samen met zijn vriendin Lauriane Wuidar (die overigens een schitterende reisbrochure opmaakte) rijdt hij volop de ingeslagen weg verder.

“Artisans du voyage”

Vader Alain en zoon Charles-Henri hebben intussen door hun warme en directe aanpak het predikaat “Artisans du voyage” verworven. Charles-Henri: “Wij hebben geen klanten, maar vrienden. Wij leven met onze reizigers. Dat is enorm belangrijk. Wij hebben twee autocars Van Hool en éen chauffeur in dienst. Soms doen we een beroep op een extra chauffeur op drukke momenten”. Alain de Colnet, die de ommekeer in de bedrijfsvoering doorvoerde, beklaagde zich nog geen seconde deze beslissing: “Je bent niet gelukkiger met vier of meer autocars dan met twee. Anders moet je voortdurend op zoek naar chauffeurs”. Charles-Henri: “Wij willen klein en gelukkig blijven. We hebben nog een collega in Messancy en we helpen elkaar. Dat volstaat.”

Dat Charles-Henri in het autocartoerisme zou belanden, stond nog voor zijn eerste verjaardag vast. De ouders van Charles-Henri namen hem vanaf zijn zes maanden mee in zijn wieg en vanachter de chauffeurszetel ontdekte hij Europa. “Het zat dus in het bloed. Ik kreeg wel geen fooien, maar wel veel “bonbons’’, lacht Charles-Henri, die na zijn bachelor in toerisme in Luik, onmiddellijk zijn rijbewijs haalde in 2014 en meteen het bedrijf instapte. Sinds 2016 leidt Charles-Henri Voyages de Colet in Bastogne.

“Ik verkies mensen te ontmoeten”

Charles-Henri onderschrijft de filosofie van zijn vader volledig. “Ik verkies andere oorden op te zoeken, mensen te ontmoeten. Schoolvervoer of rijden voor de TEC hebben wij nog niet gedaan. Waarom niet? We kunnen het niet verklaren. Wellicht vergde het lastenboek te grote investeringen voor verschillende lijnen. Dergelijke bedragen ophoesten was niet mogelijk voor ons.” Weekendreizen en reizen tot 12 dagen liggen Charles-Henri goed. “Vooral reizen tot acht dagen (Oostenrijk, Tirol) worden vaak geboekt. Lange reizen slaan niet aan bij de jeugd. Tegenwoordig is Noorwegen ondanks de prijs heel populair. Nederland en Duitsland blijven ook in de smaak vallen, net als de kerstmarkten. Weekendreizen spreken vooral jongere families aan. Je moet je reizen evenmin volproppen met de ene na de andere culturele topic. Wij programmeren per dag één bezienswaardigheid en we werken voornamelijk met lokale gidsen.”

Familiegeschiedenis tot in Vollezele

Alain de Colnet heeft vele inspanningen geleverd om de familiegeschiedenis te ontrafelen maar met de oorlog zijn vele originele documenten verdwenen. Vast staat dat grootmoeder wel Vlaamse roots had, want afkomstig van het Pajottenlandse Vollezele. Voorvader de Colnet startte het bedrijf in 1928. Alain de Colnet begon te rijden in 1965 en twee jaar geleden hing hij het stuur aan de haak. Voyages de Colnet woont mooi aan de Route de Marche in Bastogne. In het luchtige kantoor ontvangt Clairette Gillet de klanten, en achteraan bouwde de familie recent een ruime garage waar de klanten hun wagen tijdens de reis mogen parkeren. Straks komt er ook een nieuwe ruime beveiligde parking in open lucht.